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DARPA desarrolla plantas que podrían 'olfatear' armas biológicas


Cuando uno piensa en las herramientas de vigilancia tradicionales, vienen a la mente imágenes de auriculares y cámaras de video sigilosas. Sin embargo, la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa de EE. UU. (También conocida como DARPA) desea tomar un artículo doméstico aparentemente anodino y usarlo con fines de vigilancia: plantas.

Tecnologías avanzadas de plantas

DARPA está desarrollando un proyecto conocido como el programa Advanced Plant Technologies. Los ingenieros que alguna vez tuvieron la tarea de usar dispositivos tradicionales para recopilar inteligencia ahora trabajarán con botánicos. La característica más importante del proyecto es el uso de estas plantas para monitorear los entornos, utilizando plantas manipuladas como señales de alerta temprana de posibles peligros bioquímicos y armas. Efectivamente, las plantas se utilizarían como canario en una mina de carbón.

“Las plantas están muy en sintonía con sus entornos y manifiestan naturalmente respuestas fisiológicas a estímulos básicos como la luz y la temperatura, pero también en algunos casos al tacto, productos químicos, plagas y patógenos”, dijo Blake Bextine, Gerente de Programa de DARPA para APT. "Las nuevas técnicas moleculares y de modelado pueden hacer posible reprogramar estas capacidades de detección e informes para una amplia gama de estímulos, lo que no solo abriría nuevas corrientes de inteligencia, sino que también reduciría los riesgos de personal y los costos asociados con los sensores tradicionales".

Los investigadores de DARPA APT no crearán plantas completamente nuevas. Solo modificarán algunos rasgos para dar a las plantas nuevas habilidades y posiblemente mejorar sus estímulos naturales.

Los usos potenciales están muy extendidos, como señaló DARPA en su comunicado de prensa. Podría haber plantas desarrolladas para "olfatear" explosivos - potencialmente cambiando de color o marchitándose si ciertos químicos están en el aire. Podrían usarse como vigilancia para avisar a las fuerzas militares mientras caminan por áreas boscosas. Si bien no serán tan impresionantes como los Ents de señor de los Anillos, estas plantas sin duda podrían ser una extensión de los "ojos y oídos" del ejército estadounidense en situaciones potencialmente peligrosas.

Los primeros pasos del programa se están completando en los laboratorios de DARPA y sus correspondientes invernaderos. Las pruebas se llevarán a cabo en entornos naturales simulados. Si todo sale según lo planeado, señaló DARPA, entonces el Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de EE. UU. Controlaría las plantas para su uso en el mundo real para garantizar que sean seguras para el uso público potencial.

“Advanced Plant Technologies es un programa de biología sintética en el fondo, y al igual que con el otro trabajo de DARPA en ese espacio, nuestro objetivo es desarrollar un sistema iterativo eficiente para diseñar, construir y probar modelos para que terminemos con una plataforma fácilmente adaptable capacidad que se puede aplicar a una amplia gama de escenarios ”, dijo Bextine.

Si bien el proyecto se basa en gran medida en la botánica, otros campos de la ingeniería dentro de DARPA están colaborando en el proyecto APT. DARPA está desarrollando las herramientas correspondientes para medir las temperaturas de las plantas, sus composiciones químicas y el plan corporal desde una gran distancia si el monitoreo remoto es alguna vez una necesidad.

Las armas biológicas y bioquímicas tienen una historia interesante cuando se trata de su regulación de encendido / apagado. Inicialmente se prohibió el uso de las armas después de la Primera Guerra Mundial, luego se usaron en la Segunda Guerra Mundial y luego se prohibieron nuevamente de 1972 a 1993. Hoy en día, las armas bioquímicas se controlan estrictamente, pero esas restricciones pueden ignorarse o erosionarse debido a los avances biotecnológicos de los últimos años. Claramente, DARPA se está equivocando por el lado de la precaución.


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