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Los astrónomos detectan un exoplaneta gigante gaseoso con una atmósfera libre de nubes


En un nuevo estudio publicado en la revista Nature, un equipo de astrónomos de la Universidad de Exeter reveló que han detectado un exoplaneta con una atmósfera libre de nubes. El equipo dirigido por el Dr. Nikolay Nikolov nombró al planeta 'Saturno caliente' WASP-96b.

WASP-96b es un planeta similar a Saturno en masa pero más grande que Júpiter por 20%. El planeta es un gigante de gas caliente de 300K que transita por una estrella similar al sol a 980 años luz de distancia en la constelación del sur de Phoenix.

Huella digital de sodio

El equipo utilizó el Very Large Telescope de Europa de 8,2 m en Chile, para estudiar el calor de Saturno cuando pasaba frente a su estrella para determinar la composición atmosférica del planeta. Lo que presenciaron fueron características espectrales pertenecientes a la huella digital completa del sodio, un fenómeno que solo ocurre en planetas libres de nubes.

"Hemos estado observando más de veinte espectros de tránsito de exoplanetas. WASP-96b es el único exoplaneta que parece estar completamente libre de nubes y muestra una firma de sodio tan clara, lo que convierte al planeta en un punto de referencia para la caracterización", dijo Nikolov, quien también es el autor principal del estudio, en un comunicado de prensa.

"Hasta ahora, el sodio se reveló como un pico muy estrecho o se descubrió que faltaba por completo. Esto se debe a que el perfil característico en 'forma de tienda' solo se puede producir en las profundidades de la atmósfera del planeta y para la mayoría de los planetas las nubes parecen en la forma".

La presencia o ausencia de nubes y neblinas es crucial para el balance energético de las atmósferas de los planetas. "Es difícil predecir cuál de estas atmósferas calientes tendrá nubes espesas. Al ver la gama completa de atmósferas posibles, desde muy nubladas hasta casi libres de nubes como WASP-96b, obtendremos una mejor comprensión de qué son estas nubes hecho de ", explicó el profesor Jonathan J. Fortney, coautor del estudio, con base en el Laboratorio de Otros Mundos (OWL) de la Universidad de California, Santa Cruz (UCSC).

El equipo también tuvo éxito al medir el nivel de sodio en la atmósfera del planeta y encontró resultados similares a nuestro propio Sistema Solar. El sodio es el séptimo elemento más común en el universo, es vital para la vida en la tierra y constituye una trigésima parte de la corteza de nuestro planeta.

Ser capaz de detectar sodio en otros planetas podría ser crucial tanto para buscar pruebas de vida extraterrestre como para invertir en un futuro hogar para humanos. Sin embargo, el estudio se extiende más allá del sodio.

Una atmósfera libre de nubes significa que los científicos pueden investigar otros elementos que normalmente están ocultos por las nubes. "WASP-96b también nos brindará una oportunidad única para determinar la abundancia de otras moléculas, como agua, monóxido de carbono y dióxido de carbono con observaciones futuras", agregó el coautor Ernst de Mooij de la Universidad de la Ciudad de Dublín.

El equipo de Nikolov utilizará el telescopio espacial Hubble de la NASA y el próximo telescopio espacial James Webb para continuar con su proyecto de sondeo WASP-96b. Con cielos despejados por delante, las posibilidades de lo que podrían encontrar son infinitas.


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