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Embriones de rinoceronte fabricados en laboratorio por primera vez


Un nuevo estudio publicado en Comunicaciones de la naturaleza esta semana, los científicos crearon embriones híbridos a partir de óvulos de rinoceronte blanco del sur (SWR) y esperma de rinoceronte blanco del norte (NWR) utilizando técnicas de reproducción asistida (ART). El trabajo es la primera generación in vitro de rinoblastocistos informada.

La investigación también puede ser clave para salvar la línea NWR que actualmente se considera funcionalmente extinta, ya que los únicos dos animales que quedan de la especie son ambas hembras. "Nuestros resultados indican que ART podría ser una estrategia viable para rescatar genes del icónico, casi extinto, rinoceronte blanco del norte y también puede tener un impacto más amplio si se aplica con éxito similar a otras especies de mamíferos grandes en peligro de extinción", se lee en el estudio.

Primeros rinocerontes in vitro

"Estos son los primeros embriones de rinoceronte producidos in vitro. Tienen una probabilidad muy alta de establecer un embarazo una vez implantados en una madre sustituta", dijo el profesor Thomas Hildebrandt, jefe del Departamento de Gestión de la Reproducción del Instituto Alemán de Leibniz para el Zoológico y Investigación de vida silvestre en Berlín. En este caso, las hembras SWR serían elegidas como madres sustitutas para las especies de NWR que están desapareciendo.

Para el estudio, los científicos recolectaron ovocitos de hembras SWR en zoológicos europeos y los enviaron al laboratorio de reproducción italiano AVANTEA. "En nuestro laboratorio pudimos desarrollar procedimientos para madurar los ovocitos, fertilizarlos mediante inyección intracitoplasmática de espermatozoides (ICSI) y cultivarlos. Por primera vez tuvimos rino blastocistos, una etapa temprana de un embrión, desarrollado in vitro, de manera similar a lo que hacemos habitualmente con el ganado y los caballos ”, dijo el profesor Cesare Galli, de AVANTEA.

Para la fertilización, el equipo usó semen criopreservado de machos NWR fallecidos que dieron como resultado los embriones híbridos. El grupo ahora está preparado para recolectar ovocitos de las dos últimas hembras NWR restantes de la Tierra, que actualmente residen en Ol Pejeta Conservancy cerca del Monte Kenia, para intentar otra fertilización in vitro con solo muestras NWR.

Tecnología de células madre

Sin embargo, con solo dos hembras NWR restantes y semen de solo cuatro machos NWR disponibles, los científicos deben mirar más allá de la reproducción asistida si alguna vez quieren producir una población autosostenible de NWR. Como tal, el equipo ahora está experimentando con tecnología de células madre.

"En el futuro, nuestro objetivo es producir células germinales primordiales in vitro a partir de células iPS (células madre pluripotentes inducidas) obtenidas de células somáticas, criopreservadas en el pasado, de varios individuos NWR. En un segundo paso, estas células germinales se transformarán en óvulos y esperma ", explicó el Dr. Sebastian Diecke, experto en células madre del Centro Max Delbrueck de Medicina Molecular de la Asociación Helmholtz en Berlín, Alemania.

Los científicos están en una carrera contra el tiempo, ya que las nefastas actividades humanas han estado devastando los NWR durante décadas, convirtiendo a la especie en una de las más amenazadas en la Tierra a pesar de muchos esfuerzos de conservación. Sin embargo, el equipo parece optimista de que finalmente hayan encontrado una solución.

"Esta investigación es pionera. Estamos siendo testigos del desarrollo de un método que puede ayudar a compensar el impacto negativo de los seres humanos en la naturaleza", concluyó Steven Seet, director de Prensa y Comunicaciones de Leibniz-IZW.


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