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Casi 50 años desde el aterrizaje en la Luna: ¿Por qué dejamos de viajar a la Luna?


El 20 de julio de 1969 se hizo historia. Esta fecha marcó la primera misión tripulada exitosa a la luna, con el módulo lunar Eagle aterrizando en la superficie de la luna a las 20:17 UTC. Al día siguiente, Neil Armstrong se convirtió en el primer hombre en caminar sobre la superficie de la luna, inspirando a toda una nueva generación de astronautas.

A medida que nos acercamos cada vez más al 50 aniversario de esa ocasión trascendental, surge la pregunta: ¿por qué hemos dejado de viajar a la luna? Lo que parecía el comienzo de una nueva era de exploración hace 49 años fue lamentablemente de corta duración, y la última misión tripulada a nuestro satélite más cercano fue en 1972.

Para conmemorar el 49 aniversario del aterrizaje del Apolo 11, analizaremos la misión en sí, siguiendo los esfuerzos lunares, y las razones por las que no hemos vuelto a la luna durante casi medio siglo.

Apolo 11: Dar un gran salto para la humanidad

El Apolo 11 fue lanzado desde el Centro Espacial Kennedy en la costa este de Florida el 16 de julio de 1969. Con Neil Armstrong, Buzz Aldrin y Michael Collins a bordo, pasó detrás de la luna el 19 de julio y entró en órbita lunar. La nave completó 30 órbitas, lo que permitió a la tripulación ver su lugar de aterrizaje en el sur del Mar de la Tranquilidad. Este sitio fue elegido en base a los datos del Lunar Orbiter y Ranger 8 y Surveyor 5.

El 20 de julio, el módulo de aterrizaje Eagle se separó del módulo Comand, Columbia, y comenzó su descenso a la superficie de la luna. Al Eagle solo le quedaban 25 segundos de combustible cuando aterrizó. El mundo entero observó con asombro cómo la primera misión lunar tripulada aterrizó de manera segura y exitosa en la superficie de la luna.

Apolo 17: Poniendo fin a la exploración de la Luna por parte del hombre

Después de toda la promesa y la emoción de la misión Apolo 11, parecía que seguramente seguirían más misiones tripuladas a la luna. Y durante al menos tres años, lo hicieron. La NASA vio una serie pequeña, pero significativa, de misiones alcanzar la superficie lunar nuevamente entre 1969 y 1972.

1972 vio el lanzamiento del Apolo 17, que resultaría ser la última incursión del hombre a la luna. Fue lanzado después de la medianoche del 7 de diciembre, lo que lo convirtió en el primer lanzamiento nocturno tripulado de un cohete estadounidense. La misión batió récords por el mayor tiempo pasado en la superficie de la luna, el mayor tiempo en órbita lunar y las actividades extravehiculares totales más largas.

A pesar del éxito de esto y de las misiones Apolo anteriores, la Casa Blanca había planeado originalmente cancelar el programa Apolo después del Apolo 15. Los Apolo 16 y 17 lograron seguir adelante según lo planeado, pero finalmente, después de 1972, la NASA se enfrentó a demasiados obstáculos para permitir sus misiones lunares tripuladas para continuar.

El programa de la constelación: tratando de revitalizar la exploración lunar

Durante más de 30 años, el destino de las misiones lunares tripuladas parecía incierto. No fue hasta el Programa Constelación de la NASA que las misiones tripuladas a la luna parecieron ser posibles una vez más. Además de sus objetivos de completar la construcción de la Estación Espacial Internacional, el Programa Constellation buscó traer otra misión tripulada exitosa a la luna para el año 2020.

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Se predijo que el programa se ejecutaría desde 2005 hasta 2025. Desafortunadamente, el programa solo se ejecutó oficialmente hasta 2009 y fue archivado oficialmente por el presidente Barack Obama en 2011. Aunque el Programa Constellation fue diseñado para ser uno de los programas más rentables de la NASA, con un énfasis puesto en convertir el suelo lunar en combustible o aire respirable para reducir los costos de la misión, simplemente resultó ser demasiado caro para continuar.

La NASA estimó originalmente el costo de Constellation en $ 230 mil millones para los veinte años de duración, aunque fue difícil llegar a una cifra exacta debido a la naturaleza experimental del equipo necesario. Cuando Obama asumió el cargo, declaró que el programa era demasiado caro, demasiado retrasado y falto de innovación. Una vez más, cualquier sueño de llevar humanos a la luna se desvaneció.

Costo e interés: explicando por qué no hemos regresado a la Luna

Si echa un vistazo a la historia de la exploración espacial y las misiones a la luna, comenzará a ver que hay dos razones principales por las que todavía tenemos que regresar a la superficie lunar.

Para decirlo en los términos más simples, simplemente no ha habido suficiente dinero o intereses para las misiones lunares tripuladas desde 1972. La misión Apolo 17 precedió a una gran crisis del petróleo, que hizo que muchos cuestionaran la necesidad de desviar fondos y esfuerzos valiosos. en la exploración espacial.

Además, el interés había disminuido desde el primer alunizaje. Como el aterrizaje en la Luna no tenía aplicaciones o beneficios reales y prácticos, no logró mantener el apoyo público y político.

Fue fácil reunirse en torno al sueño de llevar a un hombre a la luna cuando era parte de una intensa carrera científica e innovadora contra la URSS, pero a medida que la Carrera Espacial terminó, también lo hizo el interés generalizado en abandonar el planeta. En el apogeo de las misiones Apolo, la NASA recibió casi el 5% del presupuesto federal de Estados Unidos. Hoy, recibe solo el 0,4%.

En última instancia, el progreso requerido para poner a un hombre en la luna en primer lugar, junto con las enormes cantidades de trabajo y capital, simplemente no eran sostenibles.

Una nueva esperanza: explorando el futuro de los aterrizajes lunares

Afortunadamente, hemos recorrido un largo camino desde 1969, en más de un sentido. Para empezar, ya no tenemos que depender de agencias gubernamentales cuando se trata de exploración espacial. La última década ha sido testigo de la rápida progresión de las empresas de exploración espacial de propiedad privada, que están deseosas de hacer de todo, desde llevar turistas a la superficie de la luna hasta establecer colonias marcianas.

SpaceX de Elon Musk es solo una empresa con planes de transportar personas a la luna una vez más. La compañía ha estado planeando viajes comerciales a la luna desde hace algunos años, aunque estos planes se han retrasado últimamente.

Sin embargo, esta no es la única misión lunar en la que SpaceX está involucrado. Recientemente se anunció que se espera que la primera misión lunar israelí se lance a fines de este año, ayudada en parte por SpaceX. La misión planeada fue anunciada a principios de este mes por SpaceIL e Israel Aerospace Industries, que planean transportar su módulo de aterrizaje a través de un cohete SpaceX Falcon 9.

Dicho esto, SpaceX podría tener algo de competencia cuando se trata de la próxima misión tripulada a la luna. La compañía rival, Blue Origin, también hizo un anuncio a principios de este mes en el que presentaba sus planes para una serie de alunizajes a partir de 2023.

Aunque nadie ha pisado la luna durante casi 50 años, es posible que no tengamos que esperar mucho más antes de dar otro gran salto para la humanidad.

Gracias a los esfuerzos de las empresas privadas, los gobiernos ya no necesitan sacrificar grandes porcentajes de sus presupuestos por el bien de las misiones lunares. Una sensación de entusiasmo también está comenzando a abrirse camino entre el público en general, ya que las empresas compiten entre sí para ver quién será el primero en dejar su huella en el cosmos.

Lejos del clima políticamente cargado de la Carrera Espacial original, esta nueva carrera espacial corporativa presenta la exploración espacial como un proyecto necesario para la progresión de la humanidad. No importa quién llegue primero, todos ganamos.

Los próximos años no tendrán escasez de emocionantes misiones para capturar la imaginación de la próxima generación de exploradores espaciales. Después de medio siglo de mirar a la luna, la humanidad pudo caminar una vez más sobre la superficie.


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